Historie

De race der Oude Vieren

Ieder jaar gaan de beste roeiploegen van Cambridge en Oxford de strijd aan op de Theems. Zo’n Boatrace, dat wilden de Nederlandse studentenroeiers ook wel. In 1878 daagde Njord, uit Leiden, de Delftse Studentenroeivereniging op een soortgelijke wijze uit. De meeste eer kon vanaf het begin behaald worden met een overwinning op het ‘hoofdnummer’ ofwel de ‘race der Oude Vieren’, waarbij de vier beste roeiers van iedere vereniging in een gestuurde boot streden om een gouden blik. Deze race te winnen bezorgt de roeiers nog altijd eeuwige roem en het duurde dan ook niet lang voor het aantal deelnemende verenigingen zich uitbreidde. 

Variatie in locatie

De wedstrijd verhuisde in 1901 van Alphen a/d Rijn naar Haarlem, in 1914 naar Delft en een jaar later naar het Noordzeekanaal. In 1937 besloot de organisatie de wedstrijd te verplaatsen naar de Olympische Bosbaan in Amsterdam; het Noordzeekanaal bleek na een verbreding te onstuimig geworden. Dit zorgde voor ophef onder de traditie-gevoelige roeiers: Op de Bosbaan kon het Hoofdnummer van drieduizend meter niet verroeid worden, de baan was een kilometer te kort. Twee jaar later opperde Triton het plan de Varsity naar Jutphaas (Houten) aan het Amsterdam-Rijnkanaal te verplaatsen. Het water was geschikt voor een traditioneel Hoofdnummer van drie kilometer én in het weiland hadden de studenten geen last van het meekijkend oog van menig Amsterdams dagjesmens. Omdat Jutphaas in de buurt van Utrecht lag, zou Triton de wedstrijd wel organiseren, een belofte die nog altijd nagekomen wordt. Het was hier in het Amsterdam-Rijnkanaal dat leden van de winnende vereniging hun Oude Vier zwemmend, in adamskostuum, begonnen te onthalen

De Tweede Wereldoorlog zorgde voor een pijnlijke pauze in de geschiedenis van de Varsity. Alleen in 1943 werd de wedstrijd georganiseerd, maar wel op een opmerkelijk locatie. Op Java kregen Nederlandse krijgsgevangen toestemming de wedstrijd na te spelen in een gymnastiekzaal. Door middel van een soort dobbelspel met kartonnen boten werd de race uitgevoerd.

Hoe meer zielen

Naarmate het aantal roeiverenigingen groeide, steeg dus ook het aantal deelnemers aan deze prestigieuze wedstrijd. In de eerste helft van de twintigste eeuw waren dit alleen nog de roeiverenigingen die waren ontstaan als subvereniging van het corps. In 1973 mochten ook de overige studentenroeiverenigingen deelnemen. Drie jaar later werd de wedstrijd ook opengesteld voor roeiende vrouwen.

Uiteindelijk zorgden werkzaamheden aan het kanaal dat de Varsity, na één jaar terug naar de Bosbaan te zijn verplaatst, uiteindelijk is opgeschoven naar Schalkwijk, ook in de buurt van Houten. Hoewel de bezoekersaantallen sinds 1980 natuurlijk gestegen zijn en het uiterlijk van de wedstrijd professioneler is geworden, is aan de wedstrijd zelf niets wezenlijks meer veranderd. Het resultaat? Een traditionele en prestigieuze wedstrijd, waarvan het karakter zelfs sinds 1878 hetzelfde is gebleven.

Klik hier voor de historie van de N.S.R.B. en de K.N.S.R.B.